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Qu’est-ce que la vexillologie ?

Un drapeau représente bien davantage qu’une simple pièce d’étoffe. Il traduit de manière symbolique le message qu’une collectivité (État , peuple, nation, communauté ethnique et culturelle, etc.) ou qu’une personne (chef d’État, ministre, général, etc.) entend délivrer au monde environnant et dans lequel elle proclame ses valeurs fondamentales, ses croyances, sa culture, affirme son autorité et son rang, souligne son particularisme, en bref, révèle son identité profonde.

Le mot vexillologie est forgé sur le mot latin vexillum qui signifie emblème, bannière. Les Romains étaient grands consommateurs de ces vexilla destinés à reconnaitre les armées entres elles mais aussi à donner de l’apparat aux fêtes et cérémonies. Il a été inventé par le professeur américain Whitney Smith en 1958 pour désigner la science, ou mieux la discipline ayant pour but ou objectif, l’étude des drapeaux, de leur histoire et de leur symbolique.
Peu nombreuses à l’origine, les organisations qui se sont créées dans le monde se comptent par plusieurs dizaines regroupant une trentaine de pays.

Aujourd’hui plus que jamais les drapeaux apparaissent comme de fidèles témoins de l’Histoire. En eux se reflètent directement les bouleversements qui affectent le monde, comme le démontrent les nombreux évènements intervenus dans la dernière décade du siècle précédent sur le plan international, qui se sont presque systématiquement prolongés par d’importantes modifications dans les symboles nationaux des États concernés.

La vexillologie emploie un certain nombre de mots dont la signification est parfois mal connue, comme drapeau et pavillon. Pourtant chacun d’eux a une signification bien précise, qui affecte l’usage qu’on fait du drapeau, qui peut aussi être règlementé par la loi.